Saab 39 Gripen

Gripen listo para repostar en vuelo

Gripen listo para repostar en vuelo

El Saab 39 Gripen es un caza ligero monomotor desarrollado por Saab a petición de la Fuerza Aérea Sueca. El desarrollo buscaba cubrir con un sólo aparato las funciones de caza, avión de ataque y de reconocimiento aéreo para sustituir los modelos Saab 37 Viggen Saab 35 Draken. Se esperaba que el nuevo aparato estuviera al nivel de prestaciones del F-16 estadounidense y se tenía la intención inicial de exportar este nuevo modelo, aunque las leyes suecas eran muy restrictivas en este aspecto.

El primer vuelo se realizó en 1988 si bien la puesta en servicio por la Fuerza Aérea Sueca fue en 1996. En 2008 realizó el primer vuelo la versión NG del aparato que empezó a fabricarse en 2010. Ha sido vendido, en alguna de las diferentes versiones, a la República Checa, Hungría, Sudáfrica, Tailandia y Brasil.

Diseño del Saab 39

El Saab 39 Gripen ha sido el primer caza multimisión diseñado por Saab, si bien la empresa ya había realizado modificaciones al Viggen para adaptarlo a la nueva misión como aparato de reconocimiento. Aunque en la actualidad ya se considere como una verdad probada, en el momento de iniciarse el programa aún no estaba claro que un único aparato multipropósito, generalmente más grande y caro, pudiese sustituir de forma eficiente varios diseños especializados.

Dos Gripen en formación

Dos Gripen en formación

Debido a la ubicación geográfica de Suecia, los peligros derivados de una invasión soviética en caso de producirse un conflicto armado durante la Guerra Fría y al tipo de Fuerzas Armadas que tenían operativas, el diseño del nuevo avión debía cumplir una serie de requerimientos:

  • Ser capaz de realizar misiones de caza, reconocimiento armado y ataque al suelo con mínimas modificaciones.
  • Se especificaba la capacidad de aterrizaje y despegue en pistas cortas sin demasiada preparación, ya que se preveía que en caso de conflicto las principales bases aéreas serían atacadas e inutilizadas por lo que los aviones debían operar en pistas de conveniencia o carreteras.
  • Por los mismos motivos, cercanía y peligrosidad del enemigo, se exigía que fuese capaz de levantar el vuelo en un minuto.
  • Debía ser diseñado para poder recibir reabastecimiento, rearme y mantenimiento básico por personal poco cualificado en instalaciones sencillas, ya que se preveía que los aviones debían ser atendidos por personal de remplazo en ubicaciones no preparadas.
  • La autonomía y el alcance máximo del avión no eran una prioridad ya que las Fuerzas Aéreas Suecas sólo preveían una guerra de defensa de su propio espacio aéreo.

El Gripen acabó siendo un caza polivalente, ligero, monomotor con un diseño en ala delta que lo asemeja a sus contemporáneos europeos (Rafale y Eurofighter), si bien se diferencia de éstos en que debido a sus requerimientos iniciales, tiene un tamaño mucho menor con lo que ello implica en sus capacidades de alcance, radio de acción y capacidad de portar armamento en vuelo.

Detalle del Canard del Gripen

Detalle del Canard del Gripen

Los canards del Saab 39 Gripen se encuentran en una posición alta y adelantada, justo debajo de la cabina del mandos, con la intención de otorgarle una buena maniobrabilidad a baja velocidades que permita al caza operar en pistas cortas y de oportunidad. Se trata de una configuración parecida a la utilizada por el Rafale francés para poder operar en portaaviones.

La cabina de mandos está bajo una carlinga con forma de burbuja, muy parecida a la del F-16 estadounidense, pero que se abre hacía el costado derecho. Así el piloto puede subir al avión con una simple escalera por el lado izquierdo. Este detalle muestra cómo se tuvo en cuenta la necesidad de que el avión operase en bases improvisadas y con materiales básicos. El parabrisas frontal es de una sola pieza y muy amplío para facilitar la visibilidad del piloto en caso de combate cerrado con posibles enemigos.

El radar del Gripen fue fabricado por la empresa Ericcson. Aunque por esa época se estaba empezando con el diseño de radares AESA, el consorcio optó por un radar mecánico más tradicional y menos arriesgado. Además para ahorrar costes se llegó a un acuerdo con Reino Unido para diseñar partes comunes entre el radar sueco y el nuevo desarrollo británico que debía incorporarse a la nueva versión de Harrier, que nunca llegó a ser desarrollada. Con la idea de facilitar las tareas de mantenimiento el sistema de radar se constituyó como 6 elementos independientes que podían ser sustituidos en menos de media hora, si fuera necesario, por personal con mínimo entrenamiento.

Para cumplir las misiones de reconocimiento aéreo se dotó de un sistema de comunicaciones avanzado que permitía la transmisión de información a los centros de mando en tierra o directamente a otro Gripen en vuelo. Posteriormente se integraron las capacidades de comunicación con aviones de alerta temprana Saab 340AEW, utilizado por Suecia, y Embraer R-99A, utilizado por Brasil.  Para facilitar la exportación del avión Saab ofrece la posibilidad de integrar el sistema Link 16 estándar en la OTAN.

Detalle motor del Gripen

Detalle motor del Gripen

El motor del Gripen, el RM12, es un desarrollo realizado por Volvo del motor estadounidense General Electric F404 que utiliza el F/A-18 Hornet. La decisión de evolucionar un motor ya existente fue, nuevamente, por cuestiones económicas.

Debido a los requerimientos iniciales el Saab 39 Gripen no disponía de una gran autonomía ni radio de acción, lo cuál cumplía con los requisitos particulares de la Fuerza Aérea Sueca pero era una desventaja importante cuando se pretendía exportarlo. Así en las últimas configuraciones y en el futuro Gripen NG se mejoró este punto añadiendo un sistema de reabastecimiento en vuelo y modificando la parte inferior del fuselaje central para permitir carga un mayor peso (ya sea armamento más pesado o un depósito de combustible extra).

Armamento del Saab 39 Gripen

El Gripen nació con el propósito de ser un caza multimisión por lo que desde sus inicios se configuró para poder portar una amplía variedad de armas. Aunque inicialmente sólo se certificaron aquellas que utilizaba la Fuerza Aérea Sueca con la exportación del aparato se fueron integrando nuevo armamento que era utilizado por los nuevos clientes. A parte del armamento que puede llevar bajo las alas y el fuselaje el Gripen dispone de un cañón de un solo tubo y 120 cartuchos.

Armamento del Gripen

Armamento del Gripen

  • Misiles aire-aire: La integración de los estadounidenses AIM-120 AMRAAM y AIM-9 Sidewinder fue clave para las exportaciones del aparato. También integra misiles de otras nacionalidades: IRIS-T, MICA, Meteor, R-Darter, Skyflash o Python.
  • Misiles aire-superfície: Aunque inicialmente sólo portaba AGM-65 Maverick no tardó en integrar el Taurus europeo.
  • Misiles antitanque: Permite el uso del MBDA Brimstone de tan sólo 50 Kg. de peso.
  • Misiles antibuque: Nació con la capacidad de utilizar el misil sueco RBS-15 con capacidades antibuque, si bien pronto se adaptaría al Exocet.
  • Lanzacohetes: Utiliza lanzacohetes M70 como arma antitanque o para atacar puertos y concentraciones de buques. Hay que tener en cuenta que uno de los teatros de operaciones posibles del Gripen es el angosto Mar del Norte que por su orografía haría útil este sistema.
  • Bombas guiadas: Para los ataque a tierra utiliza las bombas guiadas por láser GBU-10, GBU-12 y GBU-16 de la familia Paveway II.

Usuarios del Gripen

El Saab 39 Gripen es el modelo de Saab que más se ha exportado.

Gripen checo con decoración especial

Gripen checo con decoración especial

  • Suecia: Aunque originalmente se encargaron 204 aparatos, incluyendo 28 biplazas para entrenamiento, este número se ha reducido por recortes en el programa y por el arrendamiento de algunos aviones a otros países operadores del Gripen.
  • Hungría: Inicialmente arrendó 14 aparatos con opción a compra para formar un batallón de 12 cazas y 2 más en la versión biplaza de entrenamiento.
  • Reino Unido: Aunque Reino Unido como tal no ha adquirido ningún Gripen, se firmó un acuerdo con la Fuerza Aérea Sueca para que los pilotos británicos pudieran utilizar los simuladores y los aparatos biplaza dentro de sus programas de formación.
  • República Checa: La Fuerza Aérea Checa arrendó, al igual que Hungría 14 unidades (12 monoplazas y 2 biplazas).
  • Sudáfrica: Sudáfrica adquirió 26 aviones de las versiones C/D para sustituir a sus más antiguos Atlas Cheetah.
  • Tailandia: Tailandia encargó 6 unidades de las versiones C/D de los 4 son biplaza. Aunque no hay nada más firmado se espera que se amplíe el número de unidades monoplaza.
  • Brasil: Brasil adquirió, tras un concurso público, un total de 36 aviones Gripen NG cuyas entregas empezarán en 2018.

Más información

Vídeo promocional del Gripen

Pequeño vídeo promocional del Saab Gripen.

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